¿Enfermedades respiratorias en el trabajo por culpa del polvo?

Sin duda, la exposición a cualquier tipo de polvo puede tener efectos perjudiciales para la salud, especialmente en el sistema respiratorio. Los pulmones, que están continuamente expuestos al peligro del polvo que respiramos, cuentan con un mecanismo de defensa para filtrar las partículas del sistema respiratorio. No obstante, en ciertas circunstancias, este mecanismo defensivo resulta insuficiente, dando lugar a diversas patologías.

La característica fundamental de las enfermedades respiratorias en el ámbito laboral es la relación causal entre el trabajo y la aparición de la enfermedad. Desde una perspectiva técnica, se estima que la superficie de los alvéolos pulmonares abarca aproximadamente 70 m2 y se ventila con unos 10.000 litros de aire diarios, lo que hace que el pulmón sea altamente susceptible a la inhalación de sustancias que pueden causar patologías laborales.

Hay una variedad de enfermedades provocadas por el polvo inhalado en entornos laborales. Dependiendo del tamaño de las partículas inhaladas, las partículas finas (inferiores a 5 micras) pueden ser responsables, principalmente, de enfermedades broncopulmonares como asma, rinitis y alveolitis, que incluso pueden evolucionar hacia una fibrosis pulmonar. Algunos tipos de enfermedades pulmonares causadas por la inhalación de polvo se conocen como “neumoconiosis” o pulmón polvoriento, y los cambios en los pulmones varían según el tipo de polvo involucrado.

Neumoconiosis por Inhalación de Polvo Inorgánico

La inhalación de polvos inorgánicos puede dar lugar a diversas patologías, siendo la neumoconiosis la más común, causada por exposiciones a sílice, carbón, caolín, talco, pizarra, hierro, berilio, entre otros. A pesar de que esta enfermedad presenta escasas opciones terapéuticas una vez establecida, su prevención es factible mediante la aplicación de medidas adecuadas, como es común en las enfermedades laborales.

La silicosis, la enfermedad profesional más antigua conocida, es un tipo de neumoconiosis desarrollada por la inhalación prolongada de polvo de sílice. Los síntomas suelen manifestarse después de 20 o 30 años de exposición, siendo más frecuentes en trabajadores de minería, canteras, tallado de piedra, túneles, uso de abrasivos, fundición, cerámicas, cemento y otras actividades. La sobreexposición actual a sílice, especialmente en ciertas regiones, puede estar en aumento debido a nuevas aplicaciones.

Asma y Trabajo

Se estima que la exposición laboral puede representar hasta el 25% de todos los casos de asma que se originan en la edad adulta. Sin embargo, la relación entre el trabajo y el asma no solo se refiere a la posibilidad de que ciertas exposiciones laborales causen asma, sino también a que estas exposiciones puedan empeorar un asma preexistente. En este sentido, se define el asma ocupacional como una enfermedad caracterizada por la limitación variable del flujo aéreo y/o la hiperreactividad bronquial y/o la inflamación debido a causas y condiciones atribuibles a un entorno de trabajo específico, no a estímulos externos al lugar de trabajo. Por otro lado, el asma agravado por el trabajo se refiere al deterioro de un asma ya existente debido a la exposición en el entorno laboral.

Diferenciar entre ambas tipologías no es sencillo, ya que se puede diagnosticar asma ocupacional en pacientes con asma previo a la exposición laboral, o asma agravado por el trabajo en pacientes en los que un asma no relacionado con la exposición laboral se inicia en la edad adulta mientras el individuo ya está trabajando. En este contexto, actualmente se tiende a utilizar el término “asma relacionado con el trabajo” para describir el asma que guarda relación con la ocupación, independientemente de su causa (ocupacional o agravado por el trabajo).

Otros Efectos de la Exposición al Polvo

Además de las enfermedades mencionadas, la exposición al polvo puede causar lesiones cutáneas e irritaciones, conjuntivitis por contacto con ciertos polvos, riesgo de explosión en presencia de materiales inflamables y, en condiciones que aumenten la frecuencia respiratoria, como el esfuerzo físico o la exposición a altas temperaturas, el riesgo de exposición puede intensificarse. La coexistencia de gases o vapores en el ambiente puede incrementar la nocividad de las partículas inhaladas.

Para evitar la exposición al polvo en suspensión, se deben considerar diversas medidas de control y gestión. Aquí hay algunas sugerencias:

  • Captación cercana al punto de origen: Asegúrate de que la captación se realice lo más cerca posible de donde se genera. Esto ayuda a minimizar el flujo de aire necesario para controlar el polvo, lo que resulta en menores costos tanto de inversión como de operación.
  • Velocidad adecuada en el transporte del polvo: Una vez ha sido capturado, es esencial transportar el polvo a través de un conducto a una velocidad que evite su deposición dentro del mismo. Esto garantiza la eficacia continua del sistema de control.
  • Sistemas de control personalizados: Busca soluciones específicas para tu situación. En este sentido, Ambitec ofrece soluciones a medida para abordar desafíos particulares.
  • Considerar el impacto en el proceso productivo: Al implementar medidas de control de polvo, es crucial asegurarse de que no afecten negativamente al proceso productivo y que se adapten para mejorar las condiciones laborales.
  • Asesoramiento profesional: Contar con asesoramiento profesional puede ser fundamental. En Ambitec, ofrecemos asesorías adaptadas a los espacios de trabajo específicos de cada empresa, proporcionando orientación personalizada.
  • Soluciones para la explosión de polvo: En entornos donde existe riesgo de explosión de polvo, como ciertos procesos industriales, es esencial contar con soluciones especializadas para garantizar la seguridad. Ambitec ofrece opciones diseñadas para mitigar este riesgo.

Recuerda que cada entorno de trabajo es único, por lo que es crucial realizar un análisis detallado y adaptar las soluciones según las necesidades y características específicas de tu empresa.

Para mayor información visita: ambitec.cl/filtracion-de-polvo-en-suspension/

Referencias:
>> https://www.seguridad-laboral.es/especiales-prl/proteccion-respiratoria/enfermedades-respiratorias-en-el-ambito-laboral_20140714.html
>> https://istas.net/sites/default/files/2019-11/Polvo_suspensi%C3%B3n_Informe_situacion_industria_papel_2019.pdf